L’herpès contribue-t-il au déclin cognitif ?

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Dans le monde, on estime que 417 millions de personnes de moins de 50 ans sont touchés par l’herpès simplex de type 2 (herpès génital). Une nouvelle étude révèle que certaines infections virales chroniques, y compris l’herpès, peuvent contribuer au déclin cognitif chez les seniors en bonne santé.

L’étude, publiée dans la revue Alzheimer’s Disease and Associated Disorders, a été dirigée par le Dr. Nimgaonkar, de l’université de Pittsburg aux Etats-Unis.

Les autorités de santé américaines définissent la cognition comme une « combinaison de processus mentaux qui incluent la capacité à apprendre de nouvelles choses, l’intuition, le jugement, le langage et la mémoire ».

Lorsqu’une personne éprouve des troubles cognitifs, ces processus sont altérés, ce qui affecte sa vie quotidienne. Elle peut par exemple être incapable de prendre soin d’elle ou d’effectuer des tâches quotidiennes comme préparer son propre repas ou gérer ses finances.

Et quand un individu présente un déclin cognitif ou une démence, sa capacité à gérer efficacement les médicaments et ses conditions médicales devient problématique.

Inutile de dire que la population mondiale vieillit et que la compréhension des facteurs de risques de déclin cognitif est un problème de santé publique.

L’herpès simplex de type 2 lié au déclin cognitif

Les études transversales précédentes (études qui se penchent sur les données à partir d’un seul point dans le temps) ont trouvé un lien entre l’exposition à certains virus et une diminution de la fonction cognitive. Ces virus comprennent le cytomégalovirus, l’herpès simplex de type 2 (infection génitale sexuellement transmissible), et la toxoplasmose transmise par les chats.

« Notre étude est d’une des rares à évaluer l’exposition virale et les mesures cognitives de fonctionnement sur une période de temps dans un groupe de seniors », expliquent les chercheurs. « Il est possible que ces virus déclenchent des effets neurotoxiques ».

Pour approfondir le sujet, les chercheurs ont utilisé une étude qui a impliqué plus de 1000 seniors de plus de 65 ans qui avaient été évalués chaque année durant 5 ans pour détecter tout changement cognitif.

Après la recherche de signes d’exposition virale dans des échantillons de sang, les chercheurs ont constaté que l’exposition aux 3 virus a été liée à des aspects du déclin cognitif en général considérés comme liés à l’âge.

« Ces infections sont très fréquentes et plusieurs options pour la prévention et le traitement sont disponibles », commentent les chercheurs. « Nous devons en apprendre davantage sur le rôle que jouent les agents infectieux dans le cerveau afin de développer de nouvelles stratégies de prévention pour les troubles cognitifs ».

L’herpès simplex de type 1 n’est pas associé au déclin cognitif

Bien que les résultats nous donnent un motif de préoccupation, il y a tout de même de bonnes nouvelles. L’herpès associé aux boutons de fièvre (herpès simplex de type 1), qui affecte environ 3,7 milliards de personnes de moins de 50 ans dans le monde, n’a pas été associé à un déclin cognitif plus important. Les chercheurs notent que leurs résultats sont indépendants de variables générales liées à l’âge, de sorte que le lien entre l’exposition aux 3 virus et à la détérioration cognitive est significatif.